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El cuento del Litio en Chile

El día 14 diciembre Nelson Pérez Varas, Presidente de la Federación de Trabajadores N°3 de la empresa privada SQM (ex SoQuiMiCh) productora y exportadora de Litio en Antofagasta, vino a Ginebra acompañado de Domingo Zamora, asesor sindical de los trabajadores de la Corporación Del Cobre (CODELCO), una muestra más de la solidaridad de los trabajadores en el norte del país. En Ginebra se reunieron con diferentes asociaciones para denunciar la situación que viven los trabajadores de la principal empresa productora de Litio en Chile.

“Cuando el río suena, piedras lleva” se dice en Chile cuando el rumor despierta las conciencias. ¿Y si no se habla de los recursos mineros significa que estamos resignados a la pérdida del “salario de Chile”?. ¿Cuánto habla el Presidente Piñera de la minería que sigue siendo el pilar principal de la economía nacional?

De la minería no se habla, apenas fue mencionada por el Pte. Sebastián Piñera en su último discurso ante el Congreso Pleno pese a que en este momento las reservas de Litio son las mayores del mundo y el Cobre sigue siendo la exportación principal del país.

Las reservas de Litio constituyen el 40% de la reserva mundial, más que las de Argentina, Bolivia y Perú y la extracción es más fácil por las altas temperaturas del desierto de Atacama.

La demanda y los precios se han más que duplicado en los últimos años en la medida que el Litio es la materia prima para las nuevas baterías recargables que sustituirá al petróleo y al nuclear en la nueva era energética.

Breve recuento en el tiempo
En los 60’s unos técnicos de la empresa estadounidense Anaconda, detectaron unas 300 mil hectáreas de alta concentración de litio en las salmueras del salar de Atacama cuando buscaban agua para uso industrial.

La información del litio en el salar llegó a la transnacional estadounidense Foote Mineral Company, que después del Golpe (11/9/1973) firmó un acuerdo con la CORFO (Corporación de Fomento para la Producción creada muchos años antes), para efectuar trabajos de exploración y explotación del litio en el salar de Atacama.

Corfo concedió la explotación a dos empresas: a la Sociedad Chilena del Litio que nace en 1980, con 55% de acciones de Foote Minerals y 45% a Corfo que no tardó en venderle sus acciones a la empresa norteamericana (! ).

Durante del gobierno de Salvador Allende, la Corporación del Cobre (CODELCO), así como la Sociedad Química Minera de Chile S.A (SoQuiMiCh) fueron nacionalizadas y el 99,9% de las acciones pasaron al Estado. Las riquezas mineras fueron llamadas “el salario de Chile” durante el gobierno Allende.

SoQuiMiCh había sido fundada en 1968 por el gobierno de Eduardo Frei Montalva. Pero en ese entonces, el 37,5% de las acciones quedaron en manos de la Corfo (Corporación de Fomento que hoy se hubiera llamado de Desarrollo) y el 62,5% restante, bajo dominio privado de la empresa inglesa Anglo Lautaro.

El gobierno militar pronto anularía la nacionalización de las riquezas mineras aprobadas por unanimidad del Congreso el 11 de julio de 1971.

Durante la dictadura militar SoQuiMiCh se entregó al sector privado y pasó a llamarse SQM. El yerno de Pinochet, Julio Ponce Lerou asumió la representación de SQM entre otros varios cargos, tales como la gerencia de empresas de Corfo siendo además director de varias sociedades: Enap (Empresa Nacional para el Petróleo), Compañía de Teléfonos, Iansa (Industria Azucarera), Endesa (electricidad) y…respecto a SQM el mismo Ponce Lerou se instaló en el directorio de la empresa y, a fines de 1982, pasó a ser gerente general de Corfo. Además, el General Pinochet cedió por un precio irrisorio buena parte de la propiedad a su familiar.

Corfo actualmente controla el 29% de la producción de cobre, además de la extracción y venta de otros minerales.

Cuando se habla de SQM suelen seguir usando el nombre antiguo: SoQuiMiCh. ¿Cuándo es que Soquimich se transforma en SQM?
SoQuiMiCh es el nombre de la Sociedad Química y Minera de Chile, nacionalizada en 1971 junto a CODELCO que extrae principalmente cobre, pero también oro, plata, molibdeno, declarados minerales estratégicos durante el gobierno de Salvador Allende. La Empresa SQM es el nombre que toma la empresa privatizada, cuando entre1983 y 1988, Pinochet devolvió a privados la empresa SoQuiMiCh. Aunque no haya devuelto el 100% se hizo obvio que a la denominación SoQuiMiCh le sobraban las letras “Ch”, mas valîa dejar en claro que ya no era de “Chile” al haber devuelto la mayor parte a privados conocidos suyos. El 25% siguió siendo de CORFO y el restante fue vendido y la nueva empresa asumió la sigla SQM.

La empresa privada pasó a manos de Julio Ponce Lerou, yerno de Augusto Pinochet Ugarte, no obstante que una empresa sueca hiciera una oferta mucho mayor de lo ofrecido por Ponce Lerou, ingeniero forestal que estaba en CORFO y que captó a través de los estadounidenses que el salar era una central del litio. Actualmente, Ponce Lerou tiene el 26% de las acciones y maneja el 51% de la Administración de SQM.

Mmm…inaceptable para un ciudadano que no ve cuidados los recursos de su país, utilizados como bienes para goce privado durante la dictadura…se sabe cuánto produce la actual SQM?

En el 2011 la planta del litio ganó 85.4 millones de dólares en utilidades y vendió 182 millones de dólares. Esa cantidad de dinero se obtuvo con el trabajo de menos de 200 personas de la planta de carbonato de litio. Sin embargo estos trabajadores poco y nada perciben de los beneficios de los cuáles son los principales artífices, ya que en el aspecto social y económico no ha habido variaciones significativas en 16 años. Respecto a la seguridad, no se invierte o las inversiones son tardías, casi siempre después de lamentar un hecho grave o incluso mortal. Esta evidencia salta a la vista porque siguen existiendo accidentes fatales o que dejan graves mutilaciones a los trabadores.

Justamente cuando el Presidente Piñera mostraba el emocionante mensaje enviado por los 33 mineros desde el refugio, la canciller alemana Ángela Merkel, respondió que a ellos, los alemanes, no se les pueden quedar atrapados los mineros…no se justifica que haya que celebrar el rescate por accidentes evitables en las faenas de trabajo ni mucho menos que los trabajadores sigan expuestos a situaciones de alto riesgo con los altos ingresos generados por las exportaciones del ex “sueldo de Chile”.

La Empresa SQM fue vendida al yerno de Pinochet, al Sr Ponce Lerou …pero ahora hay que volver a poner las cosas en su lugar ¿no?
Ahora hay que luchar para que las reservas de litio que tiene Chile vuelvan a manos de los chilenos a través de una Corporación del Litio, o de una Institución del Litio de un CODELIT o como se llame.

Chile tiene el 40% de las reservas mundiales de Litio y el 32% de las reservas de cobre; tenemos cobre hasta para más allá del 2030. Todos sabemos que CODELCO ya no es dueña del 100% como fue aprobado por el Congreso en pleno, el 11 julio de 1971 y consecuentemente ha perdido importancia. Sólo posee el control del 24% de lo que produce, o sea del 30% del cobre en Chile. El mal llamado royalty ha bajado en 23%.

Los propietarios privados dicen que la mina privada La Escondida produce más que la estatal CODELCO, sin diferenciar que CODELCO exporta cobre catódico que equivale a 99% de cobre fundido. La Escondida exporta la piedra en bruto que lleva incluido oro, molibdeno y otros metales que no se pagan. Los trabajadores de CODELCO han logrado obtener bonos por negociación y están orgullosos de sus sindicatos que son los más fuertes del país.

¿Dónde están las mayores reservas del Litio?
La mayor reserva del litio se encuentra en el área comprendida por Argentina, Bolivia, Chile y Perú, comparable al área del petróleo en Arabia Saudita.

Los alemanes han entendido esto en su proyecto de producción de un millón de automóviles a energía a litio (baterías recargables) de aquí al 2018. El litio se encuentra en todas las baterías de las computadores, teléfonos portátiles y aparatos electrónicos desde hace 20 años, pero ha sido el Presidente Evo Morales quien ha salido a la palestra internacional a defender las reservas estratégicas bolivianas al revés de la actitud de Chile, donde de eso no se habla, aunque tengamos las reservas mayores con los menores costos de producción. El litio es extraído con menos dificultad en Chile, debido a la evaporación en el salar de Atacama que facilita la obtención del carbonato de litio.

¿Cómo se puede aumentar los ingresos por el litio?
La idea fuerza es que estamos en condiciones producir litio con un valor agregado. Tenemos buenos técnicos y buenos trabajadores para ello.
Lo primordial es devolver la extracción, producción y comercialización a la propiedad estatal, que el beneficio de la exportación vuelva a manos de todos los chilenos…

CODELCO además de cobre exporta otros minerales ¿Cuál de las exportaciones además del cobre es la más importante hoy?
En este momento lo que tiene una mayor venta es el yodo (86% respecto al 24% del litio), que es utilizado principalmente como fertilizante.

Actualmente Corfo renta el territorio a SQM y todo lo que produce la planta de litio se vende inmediatamente, razón por la cual está siendo ampliada para aumentar la producción ya que la planta actual no da más tonelaje para vender. No sabemos quién está invirtiendo en la ampliación, pero estamos averiguando. Actualmente, la empresa SQM es 51% de propiedad de privados chilenos y el 49% de propiedad canadiense.

Los terrenos en los cuales se encuentra SQM son de CORFO entidad estatal, que debía vigilar que SQM no explotara mas territorio que los que contempla el contrato, como ha sucedido desde hace 20 años. SQM usufructúa amplios espacios no contemplados en el arriendo por el cual paga solo mil dólares al mes a Corfo. Al reclamo, su gerente ha respondido que “estaban cuidando esos terrenos” (!) ¿Cuidándolos? bonita manera de cuidar…explotándolos gratuitamente! ¡La pérdida para el Estado por la explotación de los terrenos des cuidados por Corfo y “cuidados” por SQM, es de al menos mil millones de dólares! La entidad que controla en el salar la extracción del material estratégico “carbonato de litio”, es la Comisión Chilena de Energía Nuclear de Chile, pero esta situación la hace aparecer muy distraída.

¿Por qué la Corfo ha descuidado los terrenos?
El subsecretario de Corfo, Hernán Cheyre debe una explicación al país y a los trabajadores, porque se ha permitido la explotación de terrenos desde 20 años por parte de SQM que no tenían un contrato de arrendamiento con la Corfo.

Hay mucho para denunciar, ¿cuál es la denuncia que los ha traído a Ginebra?
La empresa SQM no protege a sus trabajadores desde el punto de vista salarial ni de la asistencia social. Solo maneja recursos humanos de un punto de vista económico, cuando lo que se requiere es capacitar a los trabajadores y disponer de protección social.

Como ejemplo de algunas irregularidades que acontecen, los sindicatos más activos de la empresa pertenecen principalmente a dos filiales de SQM y en el momento que comenzaron los conflictos, los jefes de recursos humanos de estas filiales fueron removidos dificultando los procesos que afectan a los trabajadores, generando mayor burocracia y por lo tanto, afectando el clima laboral, todo esto crea una disposición negativa hacia los grupos sindicales.

La empresa constantemente está generando presiones a los sindicatos que cuestionan el actuar de éstos y hoy, hemos mostrado evidencias de esta situación con documentos ante la OIT de Ginebra.

Este año, SQM ha realizado las gestiones por medio de tribunales laborales para desaforar a dirigentes sindicales de la filial de Nueva Victoria, utilizando como argumento que están utilizando más horas (se estipula 6 horas a la semana) de lo permitido para hacer trámites, sin considerar que viajar desde faena a las oficinas de Iquique consume más de 4 horas en ir y volver. Y la cantidad de requerimientos que se generan por prácticas cuestionables de la empresa, generan una mayor demanda del tiempo de los dirigentes en la ejecución de las gestiones para las cuales fueron elegidos. Es importante señalar que todas las actividades extraordinarias de los dirigentes sindicales son de costo exclusivo de la organización que liderean, cumpliendo con la ley vigente.

Esta situación que acontece con los dirigentes de la filial de nueva Victoria, representa una de las tantas irregularidades y doble estándar que muestra la gerencia, ya que existen otros dirigentes que realizando la misma o mayor actividad, no son presionados de la misma manera.

¿En qué se diferencia una Federación de un sindicato?
En Chile para formar una federación se necesitan tres sindicatos como mínimo. Y para formar una confederación se necesitan tres federaciones como mínimo.
Podemos explicarlo en orden creciente:
Sindicato-Federaciones-Confederaciones hasta llegar a la CUT (Central Única de Trabajadores). Por lo tanto una federación es un conjunto de Sindicatos
La relación de la OIT es a nivel de la CUT, por eso tuvimos que presentar un respaldo de la CUT para venir a la OIT de Ginebra.

¿Por qué existen tres federaciones sindicales y no sólo una que represente a todos los trabajadores?
Porque una de las estrategias que utiliza SQM para evitar la sindicalización y organización de los trabajadores y que lamentablemente está avalada por la legislación chilena, es que se encuentra divida en varias empresas con RUT diferentes (Rol Único Tributario). La empresa SQM actualmente está divida en 9 empresas con RUT diferentes lo que significa que los trabajadores no pueden unificarse porque desde el punto de vista legal son empresas no conectadas entre sí. Lamentablemente en Chile este subterfugio legal es muy utilizado en las grandes empresas.

La Federación N° 3 que presido, corresponde al multi-RUT Salar de Atacama que corresponde a las plantas de carbonato de Litio y Salar de Atacama.
Entre la planta Salar de Atacama y la planta carbonato de litio la compañía cuenta con 800 trabajadores. Yo represento a 198 de ellos.

¿Por qué han venido a la OIT de Ginebra hoy 14 diciembre 2012?
Esto se decidió dos semanas atrás, debido a que no hemos tenido respuesta a nuestra solicitud de entrevista con la Ministro del Trabajo, Evelyn Matthei.
Suponemos que ella no nos recibe porque el Ministro de Minería es hermano del Subgerente General de SQM (Hernán y Patricio de Solminhac).
Después de reiteradas demandas a partir de agosto de 2010 a través de diferentes instancias y sin tener respuesta, se decidió tomar una medida drástica contra la Cía.

No solamente hemos venido a la sede mundial de la OIT, sino que hemos sostenido una reunión con Jorge Almeyda quién ejerce como representante para América Latina y El Caribe de la IndustriALL y también con Umberto Bandiera, encargado de relaciones internacionales de UNIA GENEVE. La IndiustriALL es la Unión Mundial de Sindicatos, a la cual pertenecemos y que abarca 50 millones de socios en 140 países en el mundo.

Les explicamos que necesitamos un respaldo internacional para tomar decisiones drásticas respecto a la situación que vivimos en la Cía: ellos tienen conocimiento tanto del alto número de accidentes laborales mortales y graves de los trabajadores de SQM.

También tienen conocimiento del proceder de la empresa contra los dirigentes y algunos trabajadores.Hace algún tiempo Jorge Almeyda fue a Chile y lo acompañamos a hablar con la compañía, que no lo recibió.

Lamentablemente ni la Federación 1, ni la 2 apoyaron las demandas que hicimos ante la Inspección del Trabajo, en los Derechos Fundamentales, ni en los Tribunales aunque se recibe el mismo bono.

¿Puede explicar en qué consiste el “bono”?
El “Bono por cumplimiento de metas” es un incentivo a la producción, sin embargo para dar este bono, la empresa solicita que el sindicato esté dispuesto a anticipar las negociaciones colectivas. Esto significa según la legislación chilena que se pierde el derecho a huelga legal. Esta acción ha sido calificada por la inspección del trabajo como una violación a los derechos fundamentales de los trabajadores y como una evidente práctica antisindical.
¿Cuál es el escenario actual desde el punto de vista salarial y de beneficios?
El 95% del personal no tiene aumentos desde que surgió SQM. Algunos beneficios como 50% de reembolsos médicos y 70% en caso de hospitalización, vienen desde hace 15 años cuando la empresa estaba en poder de Canadienses.

Por ejemplo el año 1997 la empresa obtuvo 17 millones de dólares de utilidades, en el 2011 la empresa obtuvo 545 millones dólares de utilidades, si se comparan los beneficios en ambos años se puede evidenciar que no han tenido cambios significativos o en algunos casos no han habido variaciones, tampoco se han realizado inversiones significativas en seguridad laboral.

¿Por qué ocurren tantos accidentes en SQM?
Primero como hemos señalado la inversión es casi nula en temas de seguridad.
Otro factor que influye es la sobrecarga de trabajo, por ejemplo se da el caso de que la planta de carbonato de litio ha crecido bastante en infraestructura y producción, pero manteniendo el mismo número de trabajadores. La empresa ha generado la figura de trabajadores multifuncionales sin que esto se vea reflejado en su salario. La falta de capacitación a los trabajadores y la alta rotación de personal también son variables que afectan la seguridad de nuestros compañeros.

¿Por qué considera un éxito el viaje a Ginebra?
Porque hemos obtenido un apoyo internacional, hemos expuesto nuestra realidad ante distintos organismos internacionales y sobre todo, hemos sido escuchados, cosa que no hemos podido lograr en nuestro propio país.
Hemos presentado antecedentes y documentos claros sobre las irregularidades que acontecen en el día a día de los trabajadores de SQM, con el fin de detener de una vez por todas con las ilegalidades e injusticias que realiza esta compañía.

¿Qué significado tiene este diálogo con los encargados de la OIT en Ginebra respecto al Ministerio encargado en Chile?
Esperamos que ahora la ministra del trabajo Evelyn Matthei, nos tome en serio y pueda reunirse con nosotros, para dialogar y encontrar soluciones a nuestras demandas. En todo caso, la OIT se involucrará y tomará contacto con la ministra. Esto gracias a nuestra exposición en Ginebra.
Es importante señalar que nuestra federación ha seguido todos los conductos regulares con las distintas entidades de nuestro país antes de llegar a la OIT.

¿Cuál es su mensaje a los chilenos residentes en Ginebra?
Hacemos un llamado a todos para recuperar las riquezas mineras de Chile.

En el caso del litio, consideramos que tendrá un rol relevante en la nueva era energética post-petróleo.

El desarrollo y las investigaciones demuestran que su aplicación a las baterías de litio representa un salto cuántico en la cadena de valor. Hay que evitar que se repita el abandono creado por el salitre así como lo que está sucediendo con el cobre que una vez recuperado por políticos patriotas pasó otra vez a manos extranjeras y privadas que hoy obtienen miles de millones dólares en ganancias, que podrían ser perfectamente generados con inversión pública y utilizados en mejorar la calidad de vida de todos los chilenos.

Ahora es el turno del litio y si nada hacemos, la participación del 41% de los mercados bajará al 20% en el 2020. Podríamos pasar a ser irrelevantes en vez de líderes mundiales.

Ahora es la oportunidad precisa para que Corfo asuma el control de la producción de litio en Chile, más aun considerando que la licitación previamente adjudicada por SQM, fue anulada de manera escandalosa ya que se incumplieron requisitos esenciales, como el no tener litigios con el Estado de Chile y, hace una semana la empresa tenía 23 litigios vigentes con el Estado.

¡Y eso que la empresa señaló bajo declaración jurada que cumplía con todos los requisitos señalados en la propuesta de licitación!

 

Fuente: Diario electrónico Politika

 

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